Cette histoire n’est que légèrement érotique. Il s’agit bien plus d’un jeu d’esprit romantique concernant ce qui pourrait se passer… aurait pu se passer… aurait dû se passer… lors de cette fête mystérieuse que nous appelons Halloween.

Gerry Maxwell a soigneusement fouillé dans le fond de son armoire et en a sorti le vieux sac à vêtements en tissu qui contenait son costume d’Halloween. Il est presque quatre heures et les enfants qui veulent des bonbons ou des friandises vont bientôt sonner à sa porte.

La tenue de soirée et la cape ont maintenant presque 90 ans. Ils avaient été offerts il y a dix ans par son arrière-grand-père, âgé de 98 ans, alors qu’il se débarrassait de ses affaires en vue de son entrée en maison de retraite. Son arrière-grand-mère était morte lorsque Gerry était un jeune enfant. Gerry se souvient à peine d’elle, mais “Grand-père Gérald”, comme il a toujours appelé son arrière-grand-père, a fait partie intégrante de son enfance.

Le costume était une copie exacte de la célèbre tenue portée par Bela Lugosi dans la pièce de Broadway – et plus tard dans le film – Dracula . Dans la poche avant droite, dans un petit sac en tissu noir, se trouvait un ensemble de crocs très réalistes qui se fixaient sur les dents. La ceinture rouge qui distinguait le comte de la royauté était suspendue à un cintre spécial sous la chemise.

“Elle a été faite pour Raymond Huntley”, avait expliqué le grand-père Gérald lorsqu’il la lui avait donnée. “Il était censé la porter dans la version scénique de Dracula lorsqu’elle a été portée dans ce pays en 1927. Mais Raymond n’aimait tellement pas la pièce – et son rôle dans la distribution anglaise – qu’il a refusé de venir en Amérique. Les producteurs ont donc choisi Bela Lugosi pour jouer Dracula à la place.”

En tendant le sac à vêtements démodé à son homonyme, grand-père Gérald dit : “Bela ne faisait pas la même taille que Raymond, alors le costume a été jeté.” Après un bref sourire, il a poursuivi : “Mais Raymond était de la même taille que moi, alors la couturière de scène, ma mère, votre arrière-arrière-grand-mère, l’a ramené à la maison pour que je l’utilise comme costume.

“Tu pourrais probablement le vendre pour beaucoup d’argent”, ajouta-t-il en haussant les épaules, “mais cela me ferait très, très plaisir si tu le gardais au moins jusqu’à ma mort. Il y a toute une histoire liée à ce costume que je te raconterai peut-être un jour.”

Gérald avait honoré le souhait de son arrière-grand-père et gardé le costume. Étonnamment, il était aussi exactement à sa taille, si bien que chaque année, depuis plusieurs années, il le portait en distribuant des bonbons aux enfants du quartier. Et chaque année, alors que le dernier enfant s’éloignait, il disait avec un soupir : “Un jour, j’aurai des enfants à moi… … si je rencontre un jour la fille parfaite de mes rêves”.

Ce n’est pas qu’il attendait la perfection. En fait, il ne l’attendait pas du tout. Mais comme beaucoup de jeunes entrepreneurs brillants, il était très nerveux et maladroit avec les femmes et n’avait jamais été capable de développer une relation au-delà de quelques baisers rudimentaires au premier rendez-vous. Il vivait donc seul dans sa belle maison et passait ses soirées d’Halloween à rendre heureux les enfants des autres en distribuant des bonbons déguisé en Dracula.

Le soleil commençait à peine à descendre à l’horizon lorsque les derniers super-héros et lutins quittèrent le seuil de sa porte. Gerry se souvient que son père lui avait dit qu’il y avait eu une époque où l’on faisait la tournée des maisons après le coucher du soleil, mais que les dangers de la circulation et le monde moderne avaient transformé la tournée en une expérience avant la nuit.

Alors que la petite sorcière et le fantôme – accompagnés, bien sûr, de leurs parents toujours présents – disparaissaient sur le trottoir, une Rolls Royce Silver Ghost marron et grise s’est arrêtée devant la maison de Gerry.

Cela a attiré son attention. Il est un passionné de voitures, il a donc immédiatement reconnu la magnifique machine ancienne. Elle était en superbe état et semblait presque neuve. Gerry n’a pas pu s’en empêcher et est sorti sur son perron pour mieux la voir.

Alors qu’il fixait la Rolls, qui tournait au ralenti en silence sur le trottoir, un chauffeur en uniforme est sorti de la partie avant du véhicule et a remonté le trottoir. “Maître Gerald Maxwell ?” a-t-il dit en se tenant au pied des marches. C’était plus une déclaration qu’une question, mais Gerry a hoché la tête en réponse.

“Ceci est pour vous”, a dit l’homme en uniforme en tendant une enveloppe à Gerry.

“J’attendrai votre réponse dans la voiture”, ajoute-t-il en se retournant et en marchant d’un pas raide vers le siège avant ouvert de la Silver Ghost.

L’enveloppe était épaisse, de couleur ivoire. Elle avait l’air très vieille et très chère. Le nom de Gerry était écrit en caractères gras bleu-noir sur le devant. Il a souri en voyant qu’il était écrit “Gerald Maxwell, Esquire”.

Il a détaché le rabat arrière et a ouvert l’enveloppe. A l’intérieur se trouvait une invitation imprimée. A l’extérieur, il était écrit en caractères d’imprimerie très ornés, “Vous êtes invités à une mascarade d’Halloween à l’ancienne.” Cela expliquait la façon étrange dont elle était adressée.

L’invitation, comme l’enveloppe, avait l’air vieille et chère. C’était du papier cartonné ivoire de haute qualité avec des bords plissés à la main. Gerry a passé ses doigts sur le message au recto de la carte. L’impression était d’un type qui n’aurait pas pu être réalisé sur une photocopieuse couleur – ou même dans la plupart des imprimeries avec des matrices d’impression modernes. L’encre était légèrement surélevée par rapport au papier, ce qui indique une presse offset de qualité avec une encre spéciale et des plaques gravées. Il était presque impossible de trouver des imprimeurs capables de faire cela aujourd’hui. Aujourd’hui, presque tout est imprimé par ordinateur ou réalisé à l’aide de matrices de gravure à plat générées par ordinateur.

À l’intérieur de l’invitation, avec la même encre noire brillante en relief, le lieu de la fête est indiqué comme étant “le manoir Hargrove” et l’heure comme étant “Halloween, à partir de la tombée de la nuit”.

Sous l’impression élaborée se trouvait une note écrite à la main avec la même encre bleu-noir que sur l’enveloppe. Elle disait : “Ça me ferait très plaisir si vous veniez à ma fête.”

Elle était signée “Maddy”.

Gerry est resté debout à tapoter l’invitation contre sa main pendant plusieurs secondes, puis s’est dit à haute voix : “Pourquoi pas ? C’est probablement une erreur et je vais finir par me faire virer de la fête quand Maddy – qui qu’elle soit – découvrira que je ne suis pas la bonne personne. Mais je n’ai rien d’autre à faire ce soir, et je suis déjà habillé d’un costume démodé.”

Éteignant les lumières du porche et du salon, il a glissé l’invitation dans la poche avant de la veste et est sorti vers le fantôme d’argent.

“Comptez sur moi”, a-t-il dit au chauffeur.

En réponse, le chauffeur lui a tendu ce qui ressemblait à un mouchoir noir en soie. “Vous aurez besoin de ça”, a-t-il dit poliment.

Devant l’air confus de Gerald, il explique : “Votre costume n’a pas de masque.”

“Oh”, dit Gerald en dépliant la soie pour révéler un masque souple. Il l’attache en place autour de son visage tandis que le chauffeur ouvre la porte arrière et lui indique qu’il doit entrer.

Il s’attendait à moitié à ce qu’il y ait d’autres personnes dans la voiture, ou du moins à ce qu’ils s’arrêtent pour prendre d’autres invités. Cela avait dû coûter beaucoup d’argent de louer cette voiture et ce chauffeur extraordinaires pour la soirée, alors sûrement que la personne qui donnait cette fête ne l’aurait pas fait juste pour lui… ou pour la personne que le chauffeur était censé aller chercher.

La voiture, cependant, était vide quand il y est monté, et le chauffeur ne s’est arrêté pour personne d’autre alors qu’il traversait la ville et commençait à monter la route sinueuse vers ce que les locaux appelaient “Snob Hill”.

Dans les temps anciens de la ville, beaucoup de l’élite riche avait de luxueuses demeures à cet endroit. Aujourd’hui, les terrains des manoirs ont été vendus et les immenses maisons ont presque toutes été divisées en appartements. Les quelques grands domaines encore intacts étaient des musées ou, dans un cas, un cimetière dont le manoir faisait office de mausolée.

La Silver Ghost roulait presque silencieusement, comme Frederick Henry Royce l’avait prévu. Même la rue usée par le temps et pleine de nids de poule qui mène à Snob Hill semble douce sous les grandes roues et la superbe suspension conçue par Sir Frederick.

Un homme vêtu d’un uniforme de livrée à l’ancienne ouvre les lourdes portes en fer de l’entrée alors que la voiture s’y approche silencieusement. Il a fermé le portail derrière eux et ils ont continué lentement jusqu’au manoir.

En approchant de la maison, Gerry se dit qu’elle ressemblait beaucoup à la photo que grand-père Gérald gardait dans sa chambre à la maison de retraite. Gerry lui en avait parlé un jour et il avait expliqué : “Ton arrière-grand-mère – que Dieu bénisse son âme – était issue d’une famille très riche. Mais elle a tout perdu dans le crash de 29.”

Il a soupiré et des larmes se sont formées dans ses yeux alors qu’il continuait, “Tous ses soi-disant amis l’ont abandonnée, mais pas moi. Ses parents se sont suicidés en faisant démarrer leur Rolls Royce dans le garage fermé de leur manoir. Nous nous sommes mariés le 29 novembre, un mois après que tout le reste de sa vie se soit écroulé. Ton grand-père est né huit mois plus tard.”

Gérald n’a jamais su si les larmes de son arrière-grand-père étaient pour sa chère épouse qui était maintenant partie, ou pour ce qu’elle avait perdu si tôt dans sa vie.

Un autre serviteur, également vêtu d’une livrée officielle, ouvrit la porte de la Rolls de sa main gantée et fit signe à Gerry de sortir. Lorsqu’il s’est redressé, le valet de pied a dit dans un anglais très clair et net de style britannique : “Votre invitation, monsieur ?”

Là encore, c’était plus une déclaration qu’une question, mais en réponse, Gerry a sorti l’invitation de sa poche avant et l’a tendue au domestique en livrée. Le valet de pied a lu le nom sur l’extérieur de l’enveloppe et a ensuite ouvert l’invitation elle-même pour lire ce qu’elle contenait. Ses sourcils se sont légèrement levés lorsqu’il a lu la note très personnelle que Maddy avait écrite.

Déposant l’invitation dans un panier élaboré à côté d’un des piliers du portique, le valet dit d’un ton sec “Suivez-moi” et se retourna pour franchir les portes du manoir. Deux valets montent la garde devant les portes et les ouvrent à leur approche. Une fois dans le grand hall, le valet de pied prend une grande canne et la frappe bruyamment contre le sol.

Quand tout le monde s’est tu, il a crié “Maître Gerald Maxwell”. Il s’est ensuite retourné et a marché pompeusement vers la porte d’entrée.

Presque immédiatement, tout le monde a recommencé à parler. Gerald n’était pas sûr de ce qu’il devait faire ensuite. Il pouvait voir qu’il semblait n’y avoir que quelques privilégiés à ce gala élaboré. Il s’agissait manifestement d’une sorte de somptueuse collecte de fonds pour l’un des musées. Il ne comprenait pas du tout pourquoi il était invité. Il n’était pas – et ne serait jamais – un soutien financier important pour l’une des organisations caritatives de la ville. Et il était sûr – absolument sûr – qu’il n’était jamais entré dans ce musée particulier.

Alors qu’il se décidait enfin à errer dans la salle et à espérer trouver une table de nourriture avant d’être mis à la porte, une jeune femme se précipita sur le parquet. Son costume était stupéfiant. Elle était habillée comme la petite Bo Peep, avec des couches et des couches de jupons en taffetas sous une robe bleue très ample aux hanches larges et exagérées. Dans ses mains, elle tenait un bâton de berger élaboré, surmonté d’un nœud bleu vif. Un bonnet bleu et blanc couvrait ses cheveux auburn. Un masque de satin blanc cachait la partie supérieure de son visage. Sous le masque blanc, une paire parfaite de lèvres rouges s’entrouvre légèrement pour révéler des dents blanches étincelantes.

“Gerry,” dit-elle avec un sourire. “J’avais peur que tu ne viennes pas après ce que papa t’a dit.”

“Maddy ?”, a-t-il demandé.

Ce devait être Maddy. Il n’a pas pu voir son visage. Mais même si elle n’avait pas été masquée, Gerry était sûr qu’il ne l’aurait pas reconnue. Il était absolument sûr qu’il n’avait jamais vu cette jeune femme de sa vie.

“Qu’est-ce qui ne va pas ?” demande-t-elle en guise de réponse.

Il répondit sincèrement : “Je ne sais pas pourquoi je suis ici ni ce que je suis censé faire.”

“Tu es ici parce que tu m’aimes”, répondit-elle en le rapprochant et en posant sa tête sur son épaule.

Se tournant pour que son visage soit sous son oreille, elle a respiré doucement en chuchotant : “Je savais que tu viendrais. Même après que papa t’ait chassé, je savais que tu viendrais. Tu étais mon dernier espoir. C’est pourquoi j’ai envoyé Jérôme te chercher.”

Elle a levé la tête et regardé dans la pièce. “Cette pièce devrait être pleine”, a-t-elle dit en fondant en larmes. “Ils m’ont tous abandonnée… sauf ceux qui sont dans le même bateau que moi. Tout le monde sait que nous avons été anéantis lors du Crash. Ceux de mes soi-disant amis qui ont encore quelque chose ont peur d’être vus avec moi. Ils ont peur qu’on les entraîne dans notre chute.”

“Je ne comprends pas”, a dit Gerry. Il voulait demander, “Quel accident ?” mais ses sanglots ont étouffé sa question avant qu’il ne puisse la poser.

“Papa essayait de créer une nouvelle entreprise”, répondit-elle alors que ses sanglots s’apaisaient légèrement. “Il avait tout hypothéqué jusqu’à la limite… la maison… l’entreprise… même les actions qu’il avait dans d’autres sociétés.”

Elle s’est tournée vers Gerry et lui a adressé un faible sourire. “La banque veut que nous quittions la maison d’ici la fin de la semaine. Après ça, on sera dans la rue.”

Elle a fait un geste de balayage avec ses mains. “Cette fête”, dit-elle avec un rire creux, “a déjà été payée”. Désignant les domestiques à la porte, elle dit tristement : “Ils sont ici par loyauté… et parce qu’ils n’ont nulle part où aller.”

“Je suis là”, dit Gerry. Il a mis son bras autour d’elle et a ajouté, “et je serai toujours là pour toi.” Il n’avait aucune idée de la raison pour laquelle il avait dit cela ou de la façon dont il allait tenir cette promesse, mais cela semblait être la bonne chose à dire sur le moment.

“Est-ce que tu m’aimes, Gérald ?”, a-t-elle soudainement demandé. Elle s’était arrêtée et s’était retournée pour lui faire face, de sorte qu’ils se regardaient droit dans les yeux. “Je sais que mes parents t’ont dit que je ne pourrais jamais me marier avec une personne d’un rang aussi inférieur au mien. Mais j’étais prête avant, malgré ce que mon père a dit, et je le suis maintenant.”

Elle baissa les yeux vers le sol et poussa un profond soupir, puis releva la tête pour regarder à nouveau Gerry dans les yeux. “Peux-tu aimer quelqu’un qui est maintenant si loin de ton rang ?” demanda-t-elle avec un sanglot. “Accepterais-tu encore de m’épouser ?”

“Bien sûr”, a balbutié Gerry. Pour se donner le temps de réfléchir, il a ajouté : “Mais il y a beaucoup de choses à régler avant de commencer à planifier la lune de miel.”

“Pas nécessairement”, dit Maddy avec un sourire. “Laisse-moi te montrer quelque chose.”

Elle conduit Gerry jusqu’au grand escalier et lui tire la main pour le tirer derrière elle pendant qu’elle monte les marches. Quand ils ont atteint l’étage supérieur, elle a continué à le tirer dans le couloir jusqu’à la dernière pièce.

“Ce devait être ma chambre nuptiale”, dit-elle doucement en ouvrant la porte. “La tradition de la famille a toujours voulu que la première nuit soit passée dans le domaine familial. Cette chambre était destinée à n’être utilisée que pour ça.”

Elle l’a tiré à travers la porte et vers le lit. Puis elle l’a rapidement contourné et a fermé et verrouillé la porte. Elle déboutonnait le devant de son costume en marchant vers lui.

“Nous pourrions avoir notre lune de miel d’abord”, a-t-elle dit, presque en souriant, presque en pleurant. “Comme ça, on ne pourra jamais nous l’enlever.”

Son chemisier pendait à sa taille. Elle a poussé sur les hanches surdimensionnées du costume et il a glissé jusqu’au sol. Elle se tenait maintenant dans un soutien-gorge en tissu blanc avec un porte-jarretelles blanc assorti qui retenait ses bas blancs épais Bo Peep. Sous le porte-jarretelles se trouvait une culotte de grand-mère blanche plutôt large qui devait également faire partie du costume.

Après être restée immobile pour qu’il puisse l’examiner pendant plusieurs instants, elle a dit : “Je n’ai pas porté mon corset ce soir”. Elle a gloussé et ajouté : “Je ne pensais pas que quelqu’un remarquerait qu’il n’était pas là sous ce lourd costume”.

Elle se tient devant lui et enlève le bonnet de sa tête, mais laisse le masque blanc en place. Elle a jeté le bonnet pour rejoindre la pile de vêtements sur le sol. Puis elle a légèrement levé sa jambe, son genou plié touchant presque Gerry.

Au bout d’un moment, elle dit, d’un ton quelque peu irrité : “Tu ne vas pas défaire mes bas ?”

“Oh !” s’écrie Gerry. “Oh… oui… les bas.”

Il a tendu le bras, puis s’est arrêté. “Comment ces choses fonctionnent-elles ?” demanda-t-il.

“Tu es si précieux”, répond Maddy avec un léger rire. “Tu repousses le petit bouton en caoutchouc dans le grand cercle et il sort.”

Gerry a suivi ses instructions et le premier fermoir s’est libéré. Il y avait deux fermoirs sur chaque bas. Maddy pousse son corps de plus en plus près de son visage tandis qu’il s’efforce d’ouvrir les fermoirs et de faire glisser le bas le long de ses jambes. La chaleur de sa peau et l’odeur de sa poudre corporelle étaient extrêmement distrayantes.

“Je ferais mieux de faire ça”, dit-elle en passant la main dans son dos pour ouvrir le fermoir de son soutien-gorge. “Si tu ne peux pas faire des jarretières de bas”, dit-elle en riant, “tu ne peux sûrement pas t’occuper du fermoir d’un soutien-gorge”.

Elle a retourné les couvertures du lit et s’est assise sur les draps. Levant les yeux vers lui, elle lui a demandé : “Tu veux que je te déshabille ?”

“Non… non…” a-t-il balbutié. “Je vais le faire moi-même.”

Il a commencé à enlever son manteau, mais a ensuite regardé autour de la pièce. Il s’attendait à moitié à ce que quelqu’un surgisse avec une caméra et crie : “On vous a fait une farce !”.

Il vérifia encore une fois avant de glisser ses chaussures, et encore une fois avant de déboutonner sa chemise, et encore une fois avant de dézipper son pantalon.

Quand il n’avait plus que ses sous-vêtements, il s’est retourné vers le lit et a demandé : “Tu es sûr de vouloir faire ça ?”

“Je suis sûre que je vais tout perdre”, a-t-elle dit doucement, “si je ne le fais pas”.

Tenant son visage dans ses mains, elle a ajouté : “Sans cela, j’aurai perdu jusqu’à la volonté de vivre.”

Elle soupire profondément, passe sa main sur les draps du lit et dit tristement : “C’est tout ce qu’il me reste de mes rêves de ce que serait ma vie.” Sa voix est devenue beaucoup plus forte quand elle a terminé par “Mais si nous le faisons ce soir, ils ne pourront jamais nous l’enlever”.

Gerry a baissé ses sous-vêtements sur le sol et s’est glissé dans le lit à côté de Maddy. Pendant qu’il se déshabillait, elle avait enlevé son porte-jarretelles et sa culotte et, bien sûr, le masque. C’était une belle jeune femme. Elle lui semblait vaguement familière, mais Gerry était toujours absolument certain de ne l’avoir jamais rencontrée.

Elle l’a serré très fort dans ses bras et lui a dit doucement à l’oreille. “Bien que j’aie pu paraître dévergondée ce soir, je t’en prie, sois douce. Je n’ai jamais été avec un homme auparavant.”

Gerry voulait dire, “Je n’ai jamais été avec une femme non plus,” mais quelque part, ça ne semblait pas être la bonne chose à dire. Alors à la place, il l’a embrassée aussi passionnément qu’il le pouvait.

Ses lèvres se sont ouvertes alors qu’il se pressait contre elle. Son corps était soudainement chaud contre le sien. Il a glissé sa langue vers l’avant, mais ses dents étaient fermées, alors il a simplement léché ses lèvres en déplaçant ses baisers sur son visage.

Il n’existe pas d’amant totalement inexpérimenté. Si un homme écoute une femme et prête attention à son corps et si une femme écoute un homme et prête attention à son corps, ils sauront quoi faire. Maddy et Gerry se sont explorés mutuellement et ont lentement découvert l’autre et ses besoins.

Elle a poussé un léger cri lorsque Gerry a percé son hymen. Quand elle a crié, il s’est arrêté et l’a tenue doucement pendant quelques instants avant de recommencer à bouger en elle. Bientôt, la douleur de Maddy est oubliée et elle se presse avec ferveur contre lui, suivant le rythme de ses poussées. Finalement, elle rejeta sa tête en arrière contre l’oreiller et gémit un long “Aaaahhhh” tandis que son corps tremblait dans les affres de la passion.

Elle enroule ses bras et ses jambes autour de Gerry et s’accroche fermement à lui. “S’il n’y a jamais de demain”, dit-elle en tremblant, “nous avons au moins eu cette nuit.”

Puis, en se détendant contre le lit, elle dit doucement : “Ma mère disait toujours que si une femme est submergée par la passion, c’est qu’elle est tombée enceinte.” Sa voix semblait beaucoup plus ferme lorsqu’elle ajouta, “Si je suis enceinte, alors personne – pas même Père – ne peut nous empêcher de nous marier.”

“Oh MERDE !” fut la seule pensée de Gerry, mais il a réussi à dire, “Je ne pense pas que tu sois enceinte.”

“Mais si je le suis”, a-t-elle demandé, “tu veux quand même m’épouser ?”

“Bien sûr”, a-t-il répondu, et elle l’a attiré contre elle et a enfoui sa tête dans son cou. Il était toujours sur elle quand ils se sont tous les deux endormis profondément.

***

Gerry Maxwell s’est réveillé en sursaut dans son propre lit. Quelque chose bourdonnait bruyamment. Le costume de Dracula était éparpillé sur le sol. Les crocs à ressort étaient posés sur la petite table à côté du lit. A côté des crocs, son téléphone portable vibrait bruyamment.

“Rêve bizarre”, dit-il à voix haute en prenant son téléphone. C’était sa mère.

“La maison de retraite vient d’appeler”, a-t-elle dit. “Grand-père Gérald te demande.” Elle a fait une pause avant de poursuivre. “Ils ont dit que la famille devait se réunir parce qu’il est en train de mourir.” Il y a eu une autre longue pause avant qu’elle dise : “Il veut que tu apportes le costume.”

“Quoi ?” a lâché Gerry. “Pourquoi ?”

“Il dit que tu comprendras quand tu seras là”, répondit-elle. “Mais dépêche-toi. Il n’y a peut-être pas beaucoup de temps. Il est la personne la plus âgée de la maison de retraite, vous savez. Une personne qui approche des cent dix ans n’a plus beaucoup de force – ou de temps – à perdre.”

Gerry ramasse rapidement le costume de Dracula et le range soigneusement sur son vieux cintre en bois. Une heure plus tard, il était à la maison de retraite.

La famille est réunie dans la pièce quand Gerry arrive. En entrant dans la pièce, Grand-père Gérald a dit à voix haute, mais avec un effort évident. “C’est le costume dans lequel je vais être enterré.”

Les membres de la famille posent des questions et s’inquiètent, mais Gérald les fait taire et dit : “Je vais expliquer mes raisons à Gerry. C’est lui qui prendra la décision finale. Vous pourrez discuter avec lui après mon départ.”

Tout le monde se calme et Gérald poursuit plus doucement : “J’ai besoin d’un peu de temps seul avec mon arrière-petit-fils.”

Il y eut des objections murmurées, mais tout le monde quitta la pièce.

“Apportez-moi le costume”, a-t-il dit, et Gerry a posé le costume sur ses genoux dans le lit.

“Il n’y a pas besoin de m’enterrer là-dedans”, a-t-il dit platement. “J’avais juste besoin d’être sûr que vous l’ayez apporté… et que la famille pense savoir pourquoi je voulais le costume.”

“Ceci expliquera tout”, a-t-il ajouté en fouillant dans la poche intérieure du manteau – une poche dont Gerry ignorait l’existence.

Quand il a retiré sa main, il tenait une enveloppe. Elle était épaisse, de couleur ivoire et semblait très ancienne et très chère. Au recto, en caractères gras bleu-noir, était écrit “Gerald Maxwell, Esquire”.

Il est resté assis tranquillement pendant plusieurs instants, faisant glisser l’enveloppe entre ses doigts.

“Une semaine avant cette fête”, dit lentement Gerald, “son père m’a jeté hors de chez eux. Il m’a traité d’ordure blanche et a dit que je ne serais jamais assez bien pour épouser sa fille.”

Il a glissé l’enveloppe à l’intérieur de la veste, puis a pris une profonde inspiration. “Elle est venue me voir une semaine environ après la fête”, a-t-il poursuivi, “et m’a dit qu’elle était enceinte. Elle m’a demandé si j’étais toujours prêt à l’épouser.”

Il a souri. “Bien sûr, j’ai dit ‘oui’. Je n’ai jamais posé de question sur le père de l’enfant. J’ai élevé ton grand-père comme le mien, même en sachant que c’était l’enfant d’un autre homme.”

Il a regardé Gerry avec attention. “Puis tu es né”, a-t-il dit, “et tu me ressemblais exactement. En grandissant, tu étais moi en tant que petit enfant.”

Il a soupiré. “J’ai fini par lui dire quelque chose. J’ai dit que tu me ressemblais suffisamment pour être ma propre chair et mon propre sang, et j’ai souhaité que notre fils soit vraiment le mien.”

Gerald a baissé les yeux sur le costume. “L’un des derniers jours où elle était encore avec moi, Maddy m’a dit que lorsque Bo Peep et Dracula ont fait l’amour cette nuit d’Halloween, cela lui a sauvé la vie. Pendant que la fête se déroulait dans le manoir, sa mère et son père – et leur chauffeur, Jérôme – étaient assis dans le garage avec le moteur en marche.

Je le savais.

Ce que je ne savais pas, c’est qu’elle était censée les rejoindre à minuit. Mais quand Dracula est entré dans la fête, elle a décidé de faire quelque chose de sauvage et d’impulsif à la place.”

Il a tapoté l’enveloppe à travers le tissu du costume. “Elle m’a dit que c’est cette nuit-là que notre fils a été conçu.”

Il a de nouveau sorti l’enveloppe du manteau. “Le seul problème,” dit-il en secouant légèrement la tête, “c’est que Dracula n’est jamais allé à cette fête.”

Gerry se sentit s’asseoir… ou bien s’effondra-t-il sur la chaise.

“J’étais censé être là”, a poursuivi grand-père Gérald. “J’étais censé aller à cette fête. J’étais censé faire l’amour à Maddy. J’étais censé la mettre enceinte. Mais je n’ai pas pu être là parce que mon connard de patron nous a fait travailler très tard pour Halloween.”

Il a glissé l’enveloppe dans le manteau et a dit : “J’ai trouvé cette invitation sur le sol de ma chambre quand je suis rentré chez moi juste après minuit. Quand je n’étais pas là, Jérôme l’avait glissée sous ma porte.”

Il a tapoté le manteau une fois de plus et a dit tristement : “J’étais censé être à cette fête.”

Il a ensuite poussé un très profond soupir et a dit calmement, “J’étais aussi censé mourir la nuit dernière.”

Gerry le regarde en état de choc, mais Grand-père Gérald se contente de sourire en retour à son inquiétude.

“La nuit dernière, l’ange de la mort m’a rendu visite”, a-t-il dit doucement. “Il m’a dit qu’avant de me prendre, il devait corriger une erreur dans le temps.”

Sa voix est devenue encore plus douce – mais toujours très claire – quand il a dit : “Il semble que j’étais censé aller à cette fête après tout. Je n’aurais pas dû travailler tard car mon patron était censé mourir d’une crise cardiaque cet après-midi-là. Mais la mort a été tellement accablée par les nombreux suicides qui ont suivi le crash de 29 qu’elle a renoncé à un ramassage pour une mort naturelle et mon patron n’a eu sa crise cardiaque qu’un jour plus tard.”

Il expira lentement et dit, presque avec un sourire, “Je meurs ce soir… avec un jour de retard, tout comme mon patron”.

Son visage est devenu sans expression alors qu’il expliquait : “La mort ne peut pas changer le passé. Elle ne peut pas revenir en arrière et réparer les choses quand elle a fait une erreur. Par contre, elle peut ramener quelqu’un dans le passé pour voir sa vie à l’approche de sa mort. Il peut même montrer à une personne ce que sa vie aurait pu être si elle avait fait des choix différents ou si les choses avaient été différentes dans sa vie.”

Désignant Gerry, il dit très lentement : “Et, dans des circonstances extrêmes, la Mort peut ramener quelqu’un à votre place… même quelqu’un de cette vie qui aurait pu être.”

Il a pris une très profonde inspiration avant de dire : “Et quand vous combinez tout cela avec… Halloween, ce qui aurait dû être peut même remplacer ce qui était.”

Gerry a eu l’impression qu’un millier de seaux d’eau glacée avaient soudainement été versés sur sa tête.

Grand-père Gérald s’est légèrement penché en avant et a chuchoté à son arrière-petit-fils. “C’était une grande fête ?”

“As-tu dansé avec Bo Peep avant de monter dans la chambre nuptiale ?” demanda-t-il alors que la couleur disparaissait lentement de son visage.

“As-tu promis que tu l’épouserais quoi qu’il arrive ?” murmura-t-il en s’allongeant contre son oreiller.

Enfin, dans son dernier souffle, il a dit doucement : “C’était une si belle jeune femme. Merci de l’avoir sauvée.”

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